嫦娥五号探月成功 刺激世界新太空竞赛

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    中国嫦娥五号探测器成功收集月球样本,17日安全返回地球,成为世界第三个成功从月球收集岩石的国家。此举凸显中国太空计画快速进步、直追美俄,可能更刺激美、中、日、俄等国家的太空竞争。中国举国庆贺,但其太空计画目标与投入和美苏当年竞赛不同。当然,美国已着手探测更遥远的火星多年;马斯克(Elon Musk)的SpaceX民间企业,已实现火箭往返太空和地球,能准确着陆并反覆利用,太空商业旅行即将实现,美中的太空探索差距仍很大。

    嫦娥五号成功,表明中国航天太空技术提升了。登月计画从2003年迄今绵延17年,建立空间站更要追溯到1992年。最初两艘嫦娥号航天器都绕月运行,嫦娥三号2013年12月着陆,如今中国成为21世纪唯一登陆月球再返回的国家。除了技术成熟,更重要的,中国有钱。

    据德国之声去年统计,2018年,中国完成39次火箭发射,而美国是31次、俄罗斯20次,整个欧盟仅8次。财政宽裕,能挪出钱发展太空计画,是成功的关键。

    中国也创造了几个「第一」。2019年1月,嫦娥四号成为首个在月球背面着陆的航天器;中方自称,嫦娥五号实现了四个首次:首次在月球表面自动採样,首次从月面起飞,首次在38万公里外的月球轨道无人交会对接,首次带着月壤以接近第二宇宙速度返回地球。这些应该是中国的第一,因为有些作为外国早已做到,却无碍中国是继美苏之后,第三个完成该任务的国家。

    中国七年内已三次发射「嫦娥」登月。嫦娥五号成功,为未来几十年太空新竞争拉开序幕。近年中美关系快速恶化,2020年关系跌入谷底。中国航天计画成功,可能更刺激美国加速新的探月和太空计画。

    早在2011年,美国国会就通过法案,阻止中国参与国际太空站兴建,并限制NASA与中国合作。川普就任后签署多项命令,决定重返月球,美军并成立太空部队,目标都对准中国。最终催生Artemis计画,准备2024年再度送太空人登月。但受限预算,NASA已坦承,计画可能难如期达成。

    这次中国登月,与1960、70年代美苏之间的太空竞争不同。一,过去太空竞赛只在美苏之间。但21世纪多极化世界形成,美苏太空争霸被美、中、俄、欧盟、日本、印度和以色列等多方竞争取代。俄罗斯预定2025年前将三款新式探测器送上月球;欧洲将在2025年前开始登月;印度也预定今年底或明年发射「月球3号」升空。

    日本航天器隼鸟二号(Hayabusa2)经过六年飞行,日前返回地球,携带大量宇宙粒子,日本还计画在2022年送无人探测机登月。以色列也准备在2024年前发射「创世纪2」(Beresheet 2)登月。

    二,英国BBC分析,与冷战时美苏太空竞赛目标不同,中国太空计画不仅寻求国家声望和地位。美苏竞争的是「谁能先到那里」,影响两国声望地位;中国则立足长远构想,探索太空、利用月球和其他小行星资源,更重视实际经济收益。

    由于美国拒绝太空非军事化的国际条约,目前发展太空技术很多着眼军事和国家战略利益。其次着眼月球或火星资源的探索和开发;更长远看,包括人类移民外星球,实现星际旅行。目前太空和各星球无主化,先到先得刺激各国争相发展。中国既已有这方面技术,自然不会拱手让西方予取予求。

    不过,中国在航天领域想赶上美国,路还很长。首先,中国目前航天技术并未突破美苏半个多世纪前达成的成就;现实地说,落后51年后能实现登月,中国可以感到自豪,似不宜过度吹嘘夸大。

    其次,美国多年来把目光转移火星探索上,不再登月,除了月球有外星人等传闻之外,根本原因可能在国家资源运用的取舍。火星距地球更远、技术更先进,火星上发现水,可能有生物存在和其他稀缺资源等,都加大美国投入的力度,中俄也在尝试探索火星。

    最关键因素是钱的问题。美国大规模投入,载人登月预算1965年曾达联邦支出的11.7%,登月最终耗资约250亿美元。苏联1966年至1970年在太空项目投入约240亿美元,中国却少得多。BBC报导,中国1992年以来20年间共花费约390亿人民币,约55亿美元。近年中国每年投入约20亿美元在航太计画上,只有美国十分之一。数据如果可信,中国能花小钱办大事,也成为国家的优势。